Salpêtrier

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Le métier

Il faut commencer par distinguer le salpêtrier « tout court » (l’ouvrier qui ramassait le salpêtre) de celui qui l’employait, le salpêtrier du roi, dénommé parfois simplement salpêtrier dans les textes.

Un salpêtrier est un ouvrier chargé de récolter dans les caves et lieux humides le salpêtre. Le salpêtre ou nitrate de potassium servait à fabriquer la poudre à canon.

La profession était réglementée par l'arrêté du 19 février 1759. L'employé à cette collecte doit être accrédité par le représentant régional de la Régie des poudres et salpêtre. Le préposé reçoit un ordre de mission avec un itinéraire et un calendrier détaillé par les soins d'un subdélégué local.

Monopole d'état dès le XIVe siècle, puis confiées à un fermier général sous Louis XIV , la récolte du salpêtre et la confection de la poudre seront à nouveau monopole d'état géré par une Régie royale sous Louis XVI.

Avant la révolution, le salpêtrier du roi passait dans toutes les communautés tous les deux ans et demi, entrant d’autorité dans toutes les maisons en disant “Au nom du Roi !”. Il fouillait, raclait tous les murs recouverts de salpêtre… ».

Il était donc un personne crainte et respectée.

Le métier à disparu dans la première moitié du XIXe siècle, lorsque les travaux de LAVOISIER ont permis de connaitre les composants chimiques et les phénomènes physico-chimiques qui conduisent à la poudre de canon.

Le monopole d'état du salpêtre ne prit fin qu'en 1819.

Utilisation du salpêtre

Le salpêtre est désigné sous divers noms : nitre, sel de nitre, mais c'est celui décrivant son origine "sel de pierre" qui lui reste attaché, il est dérivé du latin salpetræ - sel de pierre. les chimistes le nomment par sa composition chimique :azotate de potasse ou nitrate de potasse.

Le salpêtre participe avec le soufre et le charbon à la réalisation de la poudre noire, mélange pyrotechnique connu des chinois.

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Le salpêtrier vivait avec sa famille dans le village où il travaillait (naissances d’enfants dans différents villages).

Remarque

La Pitié Salpêtrière : Hôpitaux universitaires La Pitié Salpêtrière-Charles Foix

La Salpêtrière de Paris sous l’Ancien Régime : lieu d’exclusion et de punition pour femmes.
La Salpêtrière est composée, à l’origine, par les bâtiments du petit arsenal dans lesquels on fabriquait la poudre à canon (grâce à l’exploitation du Salpêtre).
La fabrication de la poudre fut transférée à Vincennes et la nouvelle « activité » de la Salpêtrière put alors commencer

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